在我国古代四大发明中,印刷术是对人类文明影响最为深刻的一种。印刷术又可分为雕版印刷和活字印刷。雕版印刷始于于唐朝,在唐中后期广泛使用,后来人们避免雕版印刷的不足,又发明了活字印刷。

当然,大家都知道,这个发明人就是毕昇。根据史料记载,公元十一世纪中期,平民出身的毕昇开始用胶泥制字。“庆历中,有布衣毕昇,又为活板。其法用胶泥刻字,薄如钱唇,每字为一印,火烧令坚……”这在北宋沈括的《梦溪笔谈》中记载的很清楚。毕昇初为印刷铺工人,深知雕版印刷的不易,便尝试了木制活字,虽然引起了官方印刷机构的兴趣,但终因“高下不平”而失败。后来,毕昇总结教训,发明了胶泥活字,做到“字平如砥”,同时毕昇运用古汉语音韵学的知识,优化了排版,活字印刷术终获成功。

毕昇发明的活字印刷术,避免了印一页书刻一块木板的繁琐和浪费,具有节约材料、省时省力、快速高效的特点,是一次质的飞跃,对后世印刷术乃至世界文明的进步有着巨大而深远的影响。

这样一位对世界作出突出贡献的人物,按理说后人应该对其大书特书,甚至要为其作书立转的,然而我们翻阅史料典籍,除了沈括的梦溪笔谈外,有关毕昇的记载则少之又少,甚至连他的籍贯、家世也成了不解的谜团。

目前,比较认可的说法是毕昇是英山县人草盘镇。草盘镇现在的萧家河,其实就是当年的毕家河。毕家河集聚了大量的毕姓人口,后来毕姓凋敝,人口稀少,占据多数的李姓改为李家河,后经发展,萧姓后来居上,遂改名萧家河。尽管现名为萧,但散居在附近的毕家寨、毕家坳无不打上了毕姓人的烙印。上世纪九十年代,人们在发现并考证毕昇墓碑再次印证了这一点。

根据墓碑所述,结合萧浪平、陈凯文等人的考证,我们可以还原出毕昇的这样的生平:毕昇发明的活字印刷术,并没有得到统治者的重视,更不要说推广使用了。为了推广这一技术,毕昇带其子孙,到印刷业繁荣的钱塘一带献艺。活字印刷本是先进技术,但由于毕昇的布衣身份,推广工作挫折重重,最终没有引起世人的重视。毕昇心情低落到了极点,心灰意冷之际,只好回归英山故里。不久,便带病含恨离世。不过,也有人推测,毕昇是被人谋划至死的,具体原因我们不得而知。

当然,关于活字印刷的推广,也有一种说法,说毕昇死后,到江南推广印刷技艺的是他的后人。毕昇后人不甘于祖上心血的流失,便擅自大搞印刷业而获罪,并最终招致满门抄斩。毕氏后人自此以后,飘零不定,乃至隐姓埋名,流落江湖。

毕昇毕生倾注活字印刷,却给后人留下了不明的身世,这不能不说是历史的遗憾。然而,幸运的是,人死字活,毕昇发明的活字印刷技术最终流传下去。沈括首先记载了毕昇的活字印刷,宋人周必大从沈括那里学来了毕昇的方法,并印了自己的著作。活字印刷开始了影响世界的旅程……