王莽篡夺西汉刘氏政权后,民众在其苛政统治下苦不堪言,反而思恋起西汉时期相对稳定的社会生活。刘氏皇族利益因政权易主而受到极大损害,作为皇族的庶出后裔,刘秀更是备受歧视。当他捕捉到“民心思汉”的信息后,就开始筹划“复汉”的具体行动。刘秀聚集军队,征战南北。同时义军势力不断增加,特别是王朗的势力迅速崛起,使刘秀一度忧心忡忡。

有一次,他摊开地图对心腹邓禹说:“天下郡国这么多,今天我才得到一个,你以前为什么说不必疑虑、定得天下呢?”邓禹回答道;“古时国家兴盛的原因,关键在于君王德行的厚薄,而不在一时的大小啊!”刘秀听后坚定了统一中国的信心,于是,令邓禹西征,自己亲征燕赵。公元25年,刘秀终于定都洛阳,建立东汉,成为东汉开国皇帝——光武帝。之后,他更坚定地进行有计划的全面的统一战争。

艰苦的战争染白了他的发须,但他始终未曾停息。15年的疆场驰骋,终于奠定了东汉王朝近200年的基业。公元36年,统一战争结束。但此时,长达二十余年的混乱和战争已使社会经济极度衰微,民不聊生,甚至一斤黄金才能换得一担米。为巩固政权、稳定秩序,刘秀开始致力于战后的国家建设。

他实施了一系列发展经济的得力措施恢复发展社会生产力,下令释放奴婢、还兵为农,减免赋役、济贫救灾、兴修水利、垦田军屯、整治货币、裁减官员,等等。对外,刘秀采纳了皇太子刘庄和大臣司徒掾、班彪的主张,比较妥善地处理了与南匈奴和北匈奴等少数民族的关系。在光武帝统治期间,东汉周边民族关系日趋平静,为社会发展打下了良好基础。