楚考烈王熊完在位25年,前238年去世之后,其四个儿子先后都当上了楚王,分别是楚幽王、楚哀王、楚王负刍和楚王启,其中楚王启的一生经历颇为传奇,今天就来说一说楚国末代楚王芈启:秦国的昌平君,秦昭襄王的外孙,秦始皇的表叔。

战国时期列国有质子于他国的惯例,楚国也不例外,比如楚顷襄王先后质子于秦国和齐国,其子太子熊完公元前272年质子于秦国,一同前往秦国的还有左徒黄歇(左徒是楚国的官职),此时秦国在位的是秦昭襄王,和同样质子于赵国的秦国王孙嬴异人相比,熊完在秦国的待遇显然好多了,秦昭襄王把女儿嫁给了他;前263年楚顷襄王患病,黄歇以李代桃僵之计成功地让熊完逃回楚国即位,史称楚考烈王。

楚考烈王回到了楚国,但他和秦昭襄王之女所生的儿子熊启却留在了秦国,熊启也就是《大秦赋》中的芈启,从辈分上来说,楚考烈王是秦昭襄王的女婿、安国君(秦孝文王)的姐夫或妹夫、秦庄襄王的姑父、秦始皇的姑爷爷,芈启就是秦昭襄王的外孙、安国君的外甥、秦庄襄王的表弟,也就是说芈启和秦始皇父亲秦庄襄王是同一辈分的,秦始皇应该喊芈启为表叔(至于《大秦赋》中他的女儿芈华嫁给秦始皇,这个史料中并无记载)。

自秦昭襄王即位开始,楚国系在秦国的势力一天天的壮大,甚至掌控秦国朝政几十年,朝堂和后宫遍布楚国系,比如秦宣太后、穰侯魏冉、华阳君芈戎、昭襄王王后叶阳后、孝文王王后华阳夫人、阳泉君芈宸等等,所以芈启虽然是楚考烈王之子,但和秦国王室同样关系匪浅,他在秦国也混得风生水起,受封为昌平君(君是战国时期的一种爵位,地位略低于侯),公元前238年长信侯嫪毐趁嬴政不在咸阳的机会发动叛乱,此时远在雍城的秦王嬴政派吕不韦、昌平君芈启、昌文君(同样也是楚国芈氏)率兵平定嫪毐的叛乱。

1982年,天津市文管所发现一件秦国铜戈,上面刻有:“十七年,丞相启、状造”等铭文,秦武王始设丞相,此后历任秦王只有秦昭襄王和秦王嬴政在位超过17年,昭襄王17年的丞相是魏冉,所以由此基本可以断定,秦王政十年(前237年)吕不韦被罢相之后,接替丞相之位的就是昌平君芈启。《史记-秦始皇本纪》记载:“秦始皇二十一年,王贲攻蓟。新郑反。昌平君徙於郢。”

始皇帝十七年(前230年)秦国灭韩,韩王安被安置在郢陈,郢陈原是楚国旧地,秦国攻占之后成为秦楚边境,一直就不太稳定,始皇帝二十一年(前226年),韩国都城发生叛乱,秦国平叛之后乘机处死了韩王安,秦始皇将昌平君芈启徙于郢陈,可能是想借助他楚王之子的身份安定郢陈的局势,不过这却给秦国带来了不小的麻烦:前225年秦国大将李信率20万秦军发动灭燕之战,一路势如破竹,兵锋直指楚国都城寿春,令人不解的是此时李信却突然转向西北进攻后方的郢陈,原因就在于昌平君芈启在郢陈发动叛乱,一路尾随而来的楚国项燕借此机会打了一个漂亮的反击战大败李信。

《史记-秦始皇本纪》记载:二十三年,秦王复召王翦,强起之,使将击荆。取陈以南至平舆,虏荆王。秦王游至郢陈。荆将项燕立昌平君为荆王,反秦于淮南。二十四年,王翦、蒙武攻荆,破荆军,昌平君死,项燕遂自杀。

这里的荆王就是楚王,因为秦庄襄王名子楚,为了避讳所以“楚”改为“荆”,前224年王翦率60万大军再次灭燕,楚王负刍被俘,项燕拥立昌平君芈启为末代楚王,兵败后楚国灭亡,芈启和项燕也不能幸免。